maandag, 19 maart 2018 10:33

Maak kennis met Ultima Thule!

Geschreven door
Beoordeel dit item
(3 stemmen)
Artistieke impressie van de scheervlucht van New Horizons langs Ultima Thule. Artistieke impressie van de scheervlucht van New Horizons langs Ultima Thule. Foto: NASA/Alex Parker

Meer dan 3,5 jaar nadat de Amerikaanse ruimtesonde New Horizons langs de dwergplaneet Pluto vloog, moet het onbemande ruimtetuig op 1 januari 2019 opnieuw langs een Kuipergordelobject vliegen. Dit object kreeg bij zijn ontdekking de naam 2014 MU69 maar werd sinds kort door NASA omgedoopt tot 'Ultima Thule'. Na een wedstrijd waarbij iedereen een naam kon inzenden voor deze verre ijswereld koos NASA uiteindelijk de bijnaam 'Ultima Thule' waarmee men verwijst naar het ‘uiterste noorden’ uit de oudheid, een nog onbekend gebied. Volgens NASA is dit de perfecte naam voor dit Kuipergordelobject aangezien New Horizons zich momenteel in onontgonnen gebied bevindt en 2014 MU69 de volgende 'Ultima Thule' is van de mensheid.

Het Kuipergorelobject 2014 MU69, ofwel Ultima Thule, werd op 26 juni 2014 ontdekt met behulp van de Hubble Space Telescope toen men de Kuipergordel afspeurde op zoek naar een geschikt object voor New Horizons. Doordat objecten in de Kuipergordel vaak klein zijn en weinig licht reflecteren, waren sterrenkundigen verplicht om tijdens hun zoektocht de Hubble Space Telescope in te zetten. Na zijn ontdekking bleek dat Ultima Thule een diameter heeft van 30 tot 45 kilometer maar uit vervolgwaarnemingen van het object in 2017 bleek dat dit object een diameter heeft van maximum 30 kilometer. Dit kleine object draait in 296,4 jaar om de Zon en heeft vanaf de Aarde gezien een schijnbare helderheid van magnitude 27. Toen Ultma Thule in juni en juli 2017 voor een ver verwijderde ster bewoog, merkten astronomen iets heel bizar op. Zo bleek uit de occultatie van 17 juli 2017 dat deze ijsdwerg een dubbele structuur heeft. Hierdoor zou Ultima Thule veel gelijkenissen kunnen vertonen met de vorm van de komeet Churyumov–Gerasimenko. Andere wetenschappers gaan er dan weer van uit dat Ultima Thule een lang, smal object is waar een 'hap' uit is. NASA sluit ook niet uit dat dit Kuipergordelobject wel eens zou kunnen bestaan uit meerdere stukken die elk niet groter zijn dan 15 kilometer. De passage van New Horizons langs Ultima Thule op 1 januari 2019 moet uiteindelijk uitsluitsel brengen over de vorm van dit object. Daarnaast hopen wetenschappers ook meer te leren over de samenstelling en het oppervlak van dit object aangezien New Horizons Ultima Thule moet voorbij vliegen op een afstand van minder dan 3 500 kilometer. Dit is driemaal dichter dan de scheervlucht van New Horizons langs de dwergplaneet Pluto. Op het moment van de scheervlucht langs Ultima Thule zal New Horizons zich op een afstand van 43,4 AE (Astronomische Eenheden) van de Aarde bevinden. Ter vergelijking: één AE is de afstandsmaat die vrijwel gelijk is aan de gemiddelde afstand tussen de Aarde en de Zon, ongeveer 149,6 miljoen kilometer. Volgens wetenschappers is het bijzonder boeiend en leerrijk om New Horizons langs 2014 MU69 (Ultima Thule) te laten vliegen aangezien dit een zeer oud Kuipergordelobject is dat zich nog steeds in de baan bevindt waarin deze werd gevormd. Voor sterrenkundigen is onderzoek van Kuipergordelobjecten van groot belang aangezien zij afstammen uit de kinderjaren van ons zonnestelsel. Door ze te bestuderen, kunnen onderzoekers een beter beeld krijgen over de omstandigheden kort na het ontstaan van ons zonnestelsel. 

Samengestelde foto van verschillende observaties gemaakt door de Hubble Space Telescope in 2014 waarop de
positie te zien is hoe Ultima Thule - Foto: ESA/NASA

Kris Christiaens

Medebeheerder & hoofdredacteur van Spacepage.
Oprichter & beheerder van Belgium in Space.
Ruimtevaart & sterrenkunde redacteur.

Volg mij op Twitter: @KrisChristiaens

Dit gebeurde vandaag in 1847

Het gebeurde toen

De Engelse astronoom John Russel Hind ontdekt de planetoïde 8 Flora. Deze planetoïde bevindt zich gemiddeld ongeveer 2,2 astronomische eenheden van de zon en is ongeveer 136×136×113 kilometer groot. Vanaf de Aarde gezien kan deze planetoïde tijdens opposities een magnitude van gemiddeld +8,7 bereiken. Tijdens gunstige opposities, wanneer de planetoïde zich in de buurt van haar perihelium bevindt, kan de helderheid oplopen tot +7,9.

Geplande evenementen

Geen geplande evenementen

NGC 7789

NGC 7789

NGC 7789 is open sterrenhoop in het sterrenbeeld Cassiopeia van magnitude 6.7. Deze open sterrenhoop is makkelijk in een binoculair te zien als een wazig vlekje. Door de telescoop is…

Lees meer...

Steun Spacepage

Deze website wordt aan onze bezoekers blijvend gratis aangeboden maar om de hoge kosten om de site online te houden te drukken moeten we wel het nodige budget kunnen verzamelen. Ook jij kunt uw bijdrage leveren door ons te ondersteunen met uw donatie zodat we u blijvend kunnen voorzien van het laatste nieuws en artikelen boordevol informatie.

100%

Sociale netwerken